19 abril 2021 20:16

Cómo se relacionan la inflación y el desempleo

Tabla de contenido

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  • Oferta y demanda de mano de obra
  • La curva de Phillips
  • Implicaciones de la curva de Phillips
  • Refutación monetarista
  • Ruptura de la relación
  • IPC vs Desempleo
  • Salarios ambientales actuales
  • La línea de fondo

La relación entre inflación y desempleo ha sido tradicionalmente unacorrelación inversa. Sin embargo, esta relación es más complicada de lo que parece a primera vista y se ha roto en varias ocasiones durante los últimos 50 años. Dado que la inflación y el empleo (y el desempleo) son algunos de los indicadores económicos más monitoreados, profundizaremos en su relación y cómo afectan a la economía en general.

Oferta y demanda de mano de obra

Cuando el desempleo es alto, el número de personas que buscan trabajo supera significativamente el número de puestos de trabajo disponibles. En otras palabras, la oferta de trabajo es mayor que la demanda.

Tomemos la  inflación salarial —la tasa de variación de los salarios— como una variable sustitutiva de la inflación en la economía. Con tantos trabajadores disponibles, los empleadores tienen poca necesidad de «pujar» por los servicios de los empleados pagándoles salarios más altos. En épocas de alto desempleo, los salarios suelen permanecer estancados y la inflación salarial (o el aumento de los salarios) es inexistente.

En épocas de bajo desempleo, la demanda de mano de obra por parte de los empleadores supera la oferta. En un mercado laboral tan ajustado, los empleadores suelen tener que pagar salarios más altos para atraer empleados, lo que en última instancia conduce a un aumento de la inflación salarial.

A lo largo de los años, los economistas han estudiado la relación entre el desempleo y la inflación salarial, así como la tasa de inflación general.

La curva de Phillips

AW Phillips fue uno de los primeros economistas en presentar evidencia convincente de la relación inversa entre desempleo e inflación salarial. Phillips estudió la relación entre el desempleo y la tasa de variación de los salarios en el Reino Unido durante un período de casi un siglo completo (de 1861 a 1957), y descubrió que esta última podía explicarse por dos cosas: el nivel de desempleo y la tasa de variación del desempleo.4

Phillips planteó la hipótesis de que cuando la demanda de mano de obra es alta y hay pocos trabajadores desempleados, se puede esperar que los empleadores aumenten los salarios con bastante rapidez. Sin embargo, cuando la demanda de mano de obra es baja y el desempleo es alto, los trabajadores son reacios a aceptar salarios más bajos que la tasa prevaleciente y, como resultado, las tasas salariales caen muy lentamente.

Un segundo factor que afecta los cambios en las tasas salariales es la tasa de variación del desempleo. Si la economía está en auge, los empleadores pujarán más enérgicamente por los trabajadores, lo que significa que la demanda de mano de obra está aumentando a un ritmo rápido (es decir, el porcentaje de desempleo está disminuyendo rápidamente), de lo que harían si la demanda de mano de obra no estuviera aumentando ( por ejemplo, el porcentaje de desempleo no cambia) o solo aumenta a un ritmo lento.

Dado que los sueldos y los salarios son un importante costo de insumos para las empresas, el aumento de los salarios debería conducir a precios más altos para los productos y servicios en una economía, lo que en última instancia aumentará la tasa de inflación general. Como resultado, Phillips graficó la relación entre la inflación general de precios y el desempleo, en lugar de la inflación salarial. La gráfica se conoce hoy como curva de Phillips.

Implicaciones de la curva de Phillips

La baja inflación y el pleno empleo son las piedras angulares de la política monetaria del banco central moderno. Por ejemplo, los objetivos de la política monetaria de la Reserva Federal de los Estados Unidos son el empleo máximo, precios estables y tasas de interés moderadas a largo plazo.

La compensación entre inflación y desempleo llevó a los economistas a utilizar la curva de Phillips para ajustar la política fiscal o monetaria.  Dado que una curva de Phillips para una economía específica mostraría un nivel explícito de inflación para una tasa específica de desempleo y viceversa, debería ser posible buscar un equilibrio entre los niveles deseados de inflación y desempleo.

El  índice de precios al consumidor o IPC  es la tasa de inflación o el aumento de precios en la economía estadounidense.

La Figura 1 muestra el IPC y las tasas de desempleo en la década de 1960.

Si el desempleo fuera del 6% —y mediante estímulos monetarios y fiscales se bajara la tasa al 5 %— el impacto sobre la inflación sería insignificante. En otras palabras, con una caída del desempleo del 1%, los precios no subirían mucho.

Si, en cambio, el desempleo cayera del 6% al 4%, podemos ver en el eje izquierdo que la tasa de inflación correspondiente aumentaría del 1% al 3%.

Figura 1: Tasas de inflación (IPC) y desempleo de EE . UU. En la década de 1960

Refutación monetarista

La década de 1960 proporcionó una prueba convincente de la validez de la curva de Phillips, de modo que se podría mantener indefinidamente una tasa de desempleo más baja siempre que se tolerara una tasa de inflación más alta. Sin embargo, a fines de la década de 1960, un grupo de economistas que eran monetaristas acérrimos, encabezados por Milton Friedman y Edmund Phelps, argumentó que la curva de Phillips no se aplica a largo plazo. Sostuvieron que, a largo plazo, la economía tiende a volver a la tasa natural de desempleo a medida que se ajusta a cualquier tasa de inflación.

La tasa natural  es la tasa de desempleo de largo plazo que se observa una vez que el efecto de los factores cíclicos de corto plazo se ha disipado y los salarios se han ajustado a un nivel en el que la oferta y la demanda en el mercado laboral están equilibradas. Si los trabajadores esperan que los precios suban, exigirán salarios más altos para que sus salarios reales (ajustados a la inflación) sean constantes.

En un escenario en el que se adopten políticas monetarias o fiscales para reducir el desempleo por debajo de la tasa natural, el aumento resultante de la demanda alentará a las empresas y productores a subir los precios aún más rápido.

A medida que la inflación se acelera, los trabajadores pueden ofrecer mano de obra a corto plazo debido a los salarios más altos, lo que lleva a una disminución de la tasa de desempleo. Sin embargo, a largo plazo, cuando los trabajadores son plenamente conscientes de la pérdida de su poder adquisitivo en un entorno inflacionario, su disposición a ofrecer mano de obra disminuye y la tasa de desempleo se eleva a la tasa natural. Sin embargo, la inflación de los salarios y la inflación general de los precios siguen aumentando.

Por lo tanto, a largo plazo, una mayor inflación no beneficiaría a la economía a través de una menor tasa de desempleo. Del mismo modo, una tasa de inflación más baja no debería generar un costo en la economía a través de una tasa de desempleo más alta. Dado que la inflación no tiene ningún impacto en la tasa de desempleo a largo plazo, la curva de Phillips a largo plazo se transforma en una línea vertical a la tasa natural de desempleo.

Los hallazgos de Friedman y Phelps dieron lugar a la distinción entre las curvas de Phillips de corto y largo plazo. La curva de Phillips de corto plazo incluye la inflación esperada como un determinante de la tasa de inflación actual y, por lo tanto, se la conoce con el formidable apodo de «curva de Phillips aumentada por expectativas».



La tasa natural de desempleo no es un número estático, sino que cambia con el tiempo debido a la influencia de varios factores. Estos incluyen el impacto de la tecnología, los cambios en los salarios mínimos y el grado de sindicalización. En Estados Unidos, la tasa natural de desempleo era del 5,3% en 1949;subió de manera constante hasta que alcanzó un máximo del 6,3% en 1978-79, y luego descendió. Se espera que esté en torno al 4,2% durante una década, a partir de 202011.

Ruptura de la relación

La década de 1970

El punto de vista de los monetaristas no ganó mucha tracción inicialmente, ya que se hizo cuando la popularidad de la curva de Phillips estaba en su apogeo. Sin embargo, a diferencia de los datos de la década de 1960, que definitivamente respaldaron la premisa de la curva de Phillips, la de 1970 proporcionó una confirmación significativa de la teoría de Friedman y Phelps.9 De hecho, los datos en muchos puntos durante las próximas tres décadas no proporcionan evidencia clara de la relación inversa entre desempleo e inflación.

La década de 1970 fue un período de alta inflación y alto desempleo en los EE. UU. Debido a dos shocks masivos de suministro de petróleo. La primera crisis del petróleo fue el embargo de 1973 de los productores de energía de Oriente Medio que causó que los precios del crudo se cuadruplicaran en aproximadamente un año. La segunda crisis del petróleo ocurrió cuando el Sha de Irán fue derrocado en una revolución y la pérdida de producción de Irán hizo que los precios del petróleo crudo se duplicaran entre 1979 y 1980. Este desarrollo condujo a un alto desempleo y una alta inflación.15

Los noventa

Los años de auge de la década de 1990 fueron una época de baja inflación y bajo desempleo.16 Los economistas atribuyen una serie de razones a esta confluencia positiva de circunstancias. Éstas incluyen:

  • La competencia global que mantuvo a raya los aumentos de precios de los productores estadounidenses
  • Reducción de las expectativas de inflación futura debido a que las políticas monetarias restrictivas habían llevado a una disminución de la inflación durante más de una década18
  • Mejoras en la productividad debido a la adopción de tecnología a gran escala
  • Cambios demográficos en la fuerza laboral, con más baby boomers que envejecen y menos adolescentes trabajando.

IPC vs Desempleo

En los gráficos a continuación, podemos ver la correlación inversa entre la inflación, medida por el IPC, y el desempleo se reafirma, solo para romperse en ocasiones.

  • En 2001, la leve recesión como resultado del 11 de septiembre elevó el desempleo a aproximadamente el 6%, mientras que la inflación cayó por debajo del 2,5%.
  • A mediados de la década de 2000, cuando cayó el desempleo, la inflación subió a casi un 5% antes de volver a bajar en 2006, cuando el desempleo tocó fondo.
  • Durante la Gran Recesión, el IPC cayó drásticamente a medida que el desempleo se disparó a casi el 10%
  • De 2012 a 2015, podemos ver que la correlación inversa se rompió donde la inflación y el desempleo se movieron en tándem.
  • De 2016 a 2019, el desempleo disminuyó constantemente a mínimos de 50 años (antes del inicio de COVID-19 a fines de 2019), mientras que la inflación se mantuvo alrededor del 2%. En otras palabras, la correlación inversa entre los dos indicadores no fue tan fuerte como en años anteriores.
  • En el año 2020, el desempleo se disparó a casi el 15% (en abril de 2020) como resultado de los impactos económicos de la pandemia global causada por Covid-19, pero disminuyó de manera constante hasta enero de 2021. En enero de 2021, la tasa de desempleo cayó 0.4 puntos porcentuales, hasta el 6,3%. Aunque esta medida es inferior al máximo alcanzado en abril de 2020, se mantiene muy por encima de los niveles prepandémicos (3,5%) en febrero de 2020. Durante este tiempo, la inflación se ha mantenido relativamente sin cambios.22

Índice de precios al consumidor (IPC) de EE. UU. O tasa de inflación: 1998 a 2017

Tasa de desempleo de EE. UU.: 1998 a 2017

Salarios ambientales actuales

Una característica inusual del entorno económico actual ha sido el insignificante aumento de los salarios a pesar de la disminución de la tasa de desempleo desde la Gran Recesión.

  • En el siguiente gráfico, el cambio porcentual anual en los salarios (línea de puntos rojos) para el sector privado apenas ha subido desde 2008.
  • Durante la mayor parte de la última década, la inflación también ha estado bajo control.

La línea de fondo

La correlación inversa entre inflación y desempleo representada en la Curva de Phillips funciona bien a corto plazo, especialmente cuando la inflación es bastante constante como lo era en la década de 1960. No se mantiene a largo plazo ya que la economía vuelve a la tasa natural de desempleo a medida que se ajusta a cualquier tasa de inflación.

Debido a que también es más complicado de lo que parece a primera vista, la relación entre la inflación y el desempleo se ha roto en períodos como la estanflacionaria de 1970 y la floreciente década de 1990.5

En los últimos años, la economía ha experimentado un bajo nivel de desempleo, baja inflación y ganancias salariales insignificantes.26 Sin embargo, la Reserva Federal está actualmente comprometida en endurecer la política monetaria o subir las tasas de interés para combatir el potencial de inflación. Todavía tenemos que ver cómo estos movimientos de política tendrán un impacto en la economía, los salarios y los precios.

 

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