Comprensión de la caja de conversión frente al banco central

Al igual que un banco central, una caja de conversión es la autoridad monetaria de un país que emite billetes y monedas. Sin embargo, a diferencia de un banco central, una caja de conversión no es el prestamista de última instancia, ni es lo que algunos llaman «el banco del gobierno». Una caja de conversión puede funcionar sola o en paralelo con un banco central, aunque este último arreglo es poco común. Este tipo de sistema monetario poco conocido ha existido tanto tiempo como el banco central más utilizado y ha sido utilizado por muchas economías, grandes y pequeñas.

¿Una alternativa al banco central?

En la teoría convencional, una caja de conversión emite en circulación billetes y monedas locales anclados a una moneda extranjera (o mercancía), denominada moneda de reserva. La moneda ancla es una moneda fuerte que se negocia internacionalmente (generalmente el dólar estadounidense, el euro o la libra esterlina), y el valor y la estabilidad de la moneda local están directamente vinculados al valor y la estabilidad de la moneda ancla extranjera. En consecuencia, el tipo de cambio en un sistema de caja de conversión es estrictamente fijo.

Con una caja de conversión, la política monetaria de un país no está influenciada por las decisiones de la autoridad monetaria (según la práctica en un sistema bancario central) sino que está determinada por la oferta y la demanda. La caja de conversión simplemente emite billetes y monedas y ofrece el servicio de conversión de la moneda local a la moneda ancla a un tipo de cambio fijo. Una caja de conversión ortodoxa no puede intentar manipular las tasas de interés estableciendo una tasa de descuento; Debido a que una caja de conversión no otorga préstamos a los bancos ni al gobierno, el único medio que tiene un gobierno para recaudar los fondos necesarios es mediante impuestos o préstamos, no imprimiendo más dinero (una de las principales causas de inflación ). Las tasas de interés en tal sistema terminan siendo similares a las del mercado interno de la moneda ancla.

Conversiones y compromisos

En teoría, para que una caja de conversión funcione, debe tener al menos el 100% de la moneda de reserva disponible y tener un compromiso a largo plazo con la moneda local. Como tal, se requiere que una caja de conversión utilice un tipo de cambio fijo; también debe mantener una cantidad mínima de reservas, según lo determine la ley.

Los activos de las reservas de moneda ancla de una caja de conversión, que corresponden, como mínimo, al 100% de todos los billetes y monedas locales en circulación, suelen ser bonos con bajos intereses y / u otros tipos de valores. Así, la base monetaria en un sistema de caja de conversión (M0) está respaldada en un 100% por reservas de divisas. Una caja de conversión generalmente tendrá un poco más del 100% de las reservas extranjeras para cubrir todos sus pasivos (billetes y monedas emitidos).

Una caja de conversión también debe estar plenamente comprometida con la capacidad total de convertir la moneda local en la moneda ancla. Esto significa que no debe haber restricciones para que las personas o empresas cambien la moneda emitida localmente por la moneda ancla, o realicen transacciones en cuenta corriente o de  capital.

Más allá del último recurso

A diferencia de un banco central, una caja de conversión no mantiene depósitos bancarios que  devengan intereses y generen beneficios. Por tanto, la caja de conversión no es el prestamista de última instancia del sistema bancario: si un banco está en quiebra, la caja de conversión no lo rescatará. Si bien no se requiere necesariamente que un banco comercial mantenga ni siquiera el 1% de las reservas para cubrir los pasivos (demanda de depósitos), algunos han argumentado que en un sistema de caja de conversión tradicional es raro que los bancos quiebren.

¿Dónde se encuentran?

Históricamente, una caja de conversión es tan antigua como el banco central y, como este último, tiene sus raíces en la English Bank Act de 1844. En la práctica, sin embargo, la mayoría de las cajas de conversión se han utilizado en colonias, con la madre patria y la las economías de los países locales están atadas.

Con la descolonización, muchos estados recientemente soberanos optaron por un sistema de caja de conversión para agregar fuerza y ​​prestigio a sus monedas recién impresas. Es posible que se pregunte por qué esos países no utilizaron simplemente la moneda ancla localmente (en lugar de emitir billetes y monedas locales). La respuesta es: 1) un país puede beneficiarse de la diferencia entre los intereses devengados por los activos de reserva en moneda ancla y el costo de mantener billetes y monedas en circulación (pasivos); 2) por razones nacionalistas, los países descolonizados prefieren ejercer su independencia mediante la emisión de moneda local.

Tablas de conversión modernas

Se ha argumentado que las cajas de conversión actuales no son ortodoxas en la práctica, y son sistemas similares a las cajas de conversión que utilizan una combinación de métodos cuando funcionan como autoridad monetaria. Por ejemplo, puede existir un banco central, pero con reglas que dicten el nivel de reservas que debe mantener y el nivel del tipo de cambio fijo; o, por el contrario, una caja de conversión no puede mantener un mínimo del 100% de reservas. En la actualidad, estados recientemente independizados como Lituania, Estonia y Bosnia han implementado sistemas similares a cajas de conversión (las monedas locales están ancladas al euro). Argentina tenía un sistema similar a una caja de conversión (anclado al dólar estadounidense) hasta 2002, y muchos estados caribeños han utilizado este tipo de sistema hasta el día de hoy.

Hong Kong, quizás el país más conocido cuya economía emplea una caja de conversión, experimentó una crisis financiera en 1997/1998 cuando la especulación hizo que las tasas de interés se dispararan y el valor del dólar de Hong Kong disminuyera. Sin embargo, dado lo que sabemos ahora sobre las cajas de conversión, parece difícil imaginar cómo y por qué el dólar de Hong Kong podría caer sujeto a la especulación: la moneda está anclada a un tipo de cambio fijo, con al menos el 100% de la base monetaria de la moneda cubierta. por reservas de divisas (en este caso, había reservas de divisas iguales a tres veces el M0). El tipo de cambio se fijó en 7,80 HKD por 1,00 USD. Sin embargo, los analistas afirman que, debido a que la caja de conversión se permitió un comportamiento poco ortodoxo y comenzó a implementar medidas para influir y dirigir la política monetaria, los inversores comenzaron a especular si la Autoridad Monetaria de Hong Kong usaría sus reservas, si lo considerara necesario. Por lo tanto, la percepción de que la caja de conversión ya no funcionaría de manera ortodoxa, y la voluntad de la caja de conversión, a diferencia de su capacidad, de defender la paridad de la moneda local, fueron suficientes para presionar al dólar de Hong Kong y hacer que cayera. Cuando el papel económico de la HKMA comenzó a parecer menos autoritario, la caja de conversión perdió credibilidad, lo que provocó que la economía de Hong Kong recibiera un golpe y tuviera que reevaluar los poderes de su autoridad monetaria. (Obtenga más información sobre crisis bancarias pasadas en From Booms To Bailouts: The Banking Crisis of the 1980s.)

La línea de fondo

Entonces, ¿qué sistema es mejor: la caja de conversión o el banco central? No hay ejemplos sencillos que puedan responder a esta pregunta. En la práctica, los elementos de cada sistema, por sutiles que sean, merecen reconocimiento. Cualquier autoridad monetaria necesita credibilidad para funcionar. Una vez que los inversores comienzan a perder la fe en el sistema, el sistema, ya sea una caja de conversión, un banco central o incluso un poco de ambos, ha fallado.